Monday, September 24, 2007

¿Por qué no hay insectos gigantes?

http://www.electronicafacil.net/ciencia/Article10957.html

Unos investigadores han logrado desentrañar algunos de los entresijos sobre la causa de la desaparición de los insectos gigantes que vivieron millones de años atrás.

(NC&T) En la Era Paleozoica Tardía, con una abundancia de oxígeno en la atmósfera bastante mayor que la actual y que alcanzó porcentajes récord, algunos insectos evolucionaron hacia formas gigantes. Cuando los niveles de oxígeno volvieron a menguar, los insectos gigantes se extinguieron.

Se piensa que la base de este gigantismo descansa en el sistema respiratorio de los insectos. A diferencia de los vertebrados, en los que la sangre transporta oxígeno del pulmón a la célula, los insectos reciben el oxígeno directamente a través de una red de tubos traqueales ciegos. A medida que los insectos se vuelven más grandes, este tipo de transporte de oxígeno se hace mucho menos eficaz. Pero si los niveles de oxígeno atmosférico aumentan, como sucedió en el Paleozoico Tardío, entonces tubos traqueales más largos pueden funcionar. Esto permitiría que evolucionaran insectos de tamaños mayores, llegando incluso a ser gigantes. [...]

Un equipo de investigadores del Laboratorio Nacional de Argonne y las universidades Estatal de Arizona y Midwestern, quería estudiar cómo los sistemas traqueales de los escarabajos cambian a medida que el tamaño de su cuerpo aumenta. El equipo aprovechó las imágenes por rayos X meticulosamente detalladas que produjeron mediante la máquina APS, un potente generador de rayos X. [...]

En general, encontraron que las especies más grandes de escarabajos consagran una fracción desproporcionadamente mayor de su cuerpo a tubos traqueales que las especies más pequeñas. [...]

Los investigadores se sorprendieron al encontrar que el efecto es más pronunciado en los orificios que conducen a las patas, donde mucho más espacio es ocupado por los tubos traqueales en las especies mayores. [...]

Este estudio es un primer paso para comprender qué controla el tamaño del cuerpo de los insectos. Son las patas las que cuentan en los escarabajos estudiados ahora, pero qué resulta de importancia para las cuantiosas especies de escarabajos y demás insectos es todavía una pregunta sin respuesta.